Conférence

Edmond Becquerel et la photographie

Réalisation : 1 janvier 2021 Mise en ligne : 1 janvier 2021
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Descriptif

par Bertrand Lavédrine, professeur au Muséum national d'Histoire naturelle (MNHN).

(transcription par A. Moatti de la conférence de B. Lavédrine, janvier 2021)

Edmond Becquerel (1820-1891) est une figuretutélaire dans l’histoire de la photographie. Il participe à la fondation de laSociété héliographique en 1851 et à la fondation de la Société française dephotographie en 1854 ; son cours de physique appliquée aux arts auConservatoire des arts et métiers attire de nombreux« photographes ».

On doit au pionnier photographe Jules Duboscq(1817-1886) son portrait-daguerréotype (ainsi que celui de Léon Foucault). Dans ses portraits photographiques, EB apparaitmélancolique et distant, même lorsqu’ils sont réalisés par le célèbre Nadar,son camarade de lycée (Condorcet), qui ne manquera pas de l’inscrire parmi lespionniers de la photographie dans son livre Quand j’étais photographe(1900).

Portrait d'Edmond Becquerel par Nadar

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Edmond commence sa carrière en 1838, plutôtqu’entrer à Polytechnique ou Normale où il est admis. Il va assister son pèreAntoine-César (1788-1878) dans la nouvelle chaire de sciences physiques appliquéesaux sciences naturelles au Museum.

Antoine-César s’intéresse à la production d’électricitépar la lumière – dans le cadre des questions en cours sur la nature de lalumière, telles que posées par Arago dès 1810 (BibNum).C’estaussi dans ce cadre qu’Arago propose l’achat par l’État du nouveau procédé dedaguerréotype fin 1838 : il a l’intuition que ce procédé sera utile enastronomie, pour voir étoiles et planètes, maisétant sensible aux rayons non visibles, permettra de mieux comprendre lesspectres des astres, et la nature de la lumière.

Edmond met en évidence l’effet photovoltaïque dès 1839et il soutient l'année suivante sa thèse sur les« Effets chimiques et électriques produits sous l’influence de la lumièresolaire ». Les effets chimiques, ce sont par exemple ceux produits sur lessubstances « impressionnables » utilisées par le procédé de Daguerre.Il y propose aussi un nouveau procédé (à base de sels de chrome et d’iode)permettant des images qui ne soient pas des négatifs (dans le procédéclassique de photographie sur papier, la lumière impressionne en noir pour figurer les zones claires – cequ’on appelle un négatif), représentant« les ombres par des ombres et les clairs par des clairs » (thèseE.B.) ; soit un procédé qu’on pourrait qualifier de photocopie, mais qui n’aura pas d’essor.

L’autre partie de la thèse est consacrée aux effetsélectriques de la lumière : il mesure l’intensité du courant produit surdes plaques couvertes d’halogénures d’argent (AgCl, AgBr, AgI) lorsqu’ellessont exposées à la lumière solaire. Il note que lorsque la longueur d’ondeaugmente, l’intensité du courant diminue, ainsi la lumière rouge ne génère pasde courant contrairement à la lumière bleue. On retrouve ici, quantifié, ce queles photographes de l’époque connaissaient bien, les couleurs du bas du spectre(rouge, jaune, vert) n’impressionnent pas, tandis que le bleu et au-delàimpressionnent les substances – d’ailleurs les laboratoires des photographessont éclairés en rouge, tandis que les vitres de leurs studios sont teintées debleu (pour une meilleure impression lors de la prise de vue). Il conclura plustard que ce qu’on appelait « les rayons chimiques » (en fait lesultra-violets du spectre solaire) sont en fait de même nature que les rayonslumineux visibles.

Spectrede la lumière blanche. Becquerel, Edmond. La lumière ses causes et ses effets.Paris: Didot, 1867 (BM Lyon,infra)

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Après sa thèse, E.B.continue ses travaux. Après avoir remarqué que le rouge n’avait pas d’actionsur l’AgI, il note qu’une fois impressionné par le bleu, le composé devientsensible au rouge : ce qu’il appelle rayons continuateurs. La découverte est utileen photographie, permettant de substituer aux vapeurs de mercure, pour ledéveloppement, la lumière rouge qui va continuer l’action de la lumière bleueet faire apparaitre l’image (c’est ça la découverte de Becquere :  unepréexposition au bleu, rend sensible au rouge). Cependant elle seradépassée car la même année on arrête d’utiliser l’iodure d’argent seul poursensibiliser les plaques, on le combine alors avec du bromure ou du chlorured’argent : avec cette nouvelle préparation l’effet Becquerel n’est pas aussi concluant.

L’autre angle mort de laphotographie d’époque est l’absence de couleurs, les couleurs de la naturese traduisant par une gamme de gris Il existe certesun phénomène marginal de « solarisation », sous des ciels riches enU.V., produisant par diffusion des particules d’argent un coloris bleu.

« Solarisation »(la concordance du bleu diffusé par les sels de la plaque avec la couleur bleuedu ciel est purement fortuite)

 

John Herschel ayantsignalé que le chlorure d’argent AgCl pouvait restituer des couleurs s’il estbrièvement pré-exposé à la lumière solaire, E.B. réalise, avec le chlorured’argent sur une plaque argentée classique, une photographie du spectre solaire avec sescouleurs. Il nomme cette première photographie couleur « imagephotochromatique ». L’annonce est faite à l’Académie des sciences en janvier 1848.Mais hélas, les clichés ainsi obtenus ne résistent pas à la lumière et s’estompent ;de nombreux photographes, dont Niépce de Saint Victor, poursuivront ces travauxd’E.B., sans grand succès.

Vues photochromatiques d'Edmond Becquerel

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Après 1850, les travauxde Becquerel concernent peu la photographie mais il y restera impliqué par sesenseignements. Finalement, ses apports à la photographie n’auront pas d’applicationdéterminante. Et sa découverte fondamentale de l’effet photovoltaïque ne seraexploitée ou comprise que bien plus tard, relevant deprocessus théoriques fort élaborés (physique quantiquenotamment). Mais Edmond Becquerel, avec son père,a tracé la voie de découvertes concrètes en physique appliquée, qui elles-mêmesseront support aux grandes théories de la physique du XXe siècle (àcommencer par la radioactivité naturelle… d’Henri Becquerel).

Voir aussi :

  • interview de B. Lavédrine, au sujet d'un colloque sur E. Becquerel (qui devait se tenir le 24 mars 2020 au MNHN)
  •  « LesBecquerel, des polytechniciens au service de la lumière. Seconde partie »,Ph. Jaussaud, site BU-LyonI
Langue :
Français
Conditions d'utilisation
cc-by-sa mention MNHN/B. Lavédrine
Citer cette ressource:
cultureGnum. (2021, 1 janvier). Edmond Becquerel et la photographie. [Vidéo]. Canal-U. https://www.canal-u.tv/82429. (Consultée le 26 janvier 2022)
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